Atmósfera


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Fig. 1. La composición actual de la atmósfera terrestre.[1]
Fig. 2. La composición de la atmósfera terrestre en función del tiempo.[2]

Una atmósfera es la capa de gases que rodea a un planeta. Muchos planetas (y varias lunas) tienen atmósferas; algunos son más gruesos que los de la Tierra (como Venus) y otros son más delgados (como Marte). Mercurio y la luna de la Tierra casi no tienen atmósfera. Júpiter y los otros planetas gigantes gaseosos tienen amplias atmósferas que son notablemente espesas y extensas.

Como se ve en la Fig. 1, la atmósfera de la Tierra está compuesta principalmente de nitrógeno (78%) y oxígeno (21%), con trazas de argón, dióxido de carbono y otros gases. Si bien no se incluye aquí, el vapor de agua puede constituir del 0 al 4% de la atmósfera de la Tierra (y no forma parte del porcentaje indicado en la Fig. 1). La concentración de vapor de agua varía según la ubicación y la hora del día.[3] Para una temperatura dada, esta cantidad se llama humedad relativa.

La atmósfera protege la superficie de la Tierra de los dañinos rayos cósmicos y retiene el oxígeno y el dióxido de carbono necesarios para sustentar la vida.[4] La química de la atmósfera terrestre se rige por reacciones químicas, muchas de las cuales resultan de la vida. La vida es notablemente responsable del oxígeno atmosférico; sin la fotosíntesis, el oxígeno molecular de la atmósfera desaparecería químicamente.

Además de ser importante para la vida, la atmósfera también permite la recolección de varias fuentes de energía primaria. Por ejemplo, el oxígeno en la atmósfera hace posible la combustión de hidrocarburos (como los que se encuentran en los combustibles fósiles o los biocombustibles). La atmósfera también sirve como disipador de calor para ciertos tipos de motores térmicos (por ejemplo, el motor de un automóvil no podría funcionar sin verter el calor residual a la atmósfera; tampoco ciertos tipos de centrales eléctricas). Más obviamente, el viento es la atmósfera en movimiento, por lo que la atmósfera es necesaria para la energía eólica.

La atmósfera es responsable del efecto invernadero, que calienta la Tierra lo suficiente como para vivir. De hecho, la mayoría de los aspectos del tiempo y el clima de la Tierra son una consecuencia importante de la atmósfera (el océano es el otro contribuyente más importante). La química de la atmósfera ha cambiado con el tiempo. Por ejemplo, durante más de mil millones de años casi no hubo oxígeno atmosférico. La Fig. 2 muestra cómo la atmósfera era casi en su totalidad dióxido de carbono hace miles de millones de años.

Debido a que la atmósfera es un fluido, se mueve con bastante facilidad alrededor de la superficie de la Tierra. Esto convierte a la atmósfera en uno de los principales vectores de contaminación. La atmósfera es uno de los lugares donde los humanos depositan una gran cantidad de desechos, especialmente desechos de centrales eléctricas. Algunos de estos desechos (como el calor residual) son generalmente inofensivos, pero la mayor parte se convierte en contaminación atmosférica (recuerde que la contaminación es cualquier cosa creada por los seres humanos que daña el medio ambiente, consulte contaminación vs desechos). Los desechos de dióxido de carbono (principalmente de la quema de combustibles fósiles) están aumentando el efecto invernadero en la atmósfera, lo que lleva al calentamiento global y otras formas de cambio climático.

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Referencias

  1. (2014, Jan. 6). Atmosphere gas proportions.svg [Online]. Available: http://commons.wikimedia.org/wiki/File:Atmosphere_gas_proportions.svg
  2. Modified from figure 17.1: P. Bimblecombe and T. D. Davies, The Cambridge Encyclopedia of Earth Sciences, Cambridge, England: Cambridge University Press, 1981, p. 276.
  3. "Composition of the Atmosphere | North Carolina Climate Office", Climate.ncsu.edu, 2018. [Online]. Available: https://climate.ncsu.edu/edu/Composition. [Accessed: 07- Jun- 2018]
  4. "Atmosphere Protects", Forces.si.edu, 2018. [Online]. Available: http://forces.si.edu/atmosphere/02_04_00.html. [Accessed: 07- Jun- 2018].

Autores y redactores

Bethel Afework, Ethan Boechler, Allison Campbell, Jordan Hanania, Anna Pletnyova, Luisa Vargas Suarez, Jason Donev
Última actualización: 9 noviembre, 2021
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