Biocombustible


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Fig. 1. La colza, un cultivo común en Canadá, se utiliza a menudo en los biocombustibles.[1] Este campo se encuentra particularmente en Saskatchewan.

El biocombustible es un combustible derivado de la materia viva llamada biomasa (normalmente materia vegetal). Algunos ejemplos de biocombustibles son, entre otros, el biodiésel, el etanol, y el aceite vegetal.[2] Los biocombustibles pueden clasificarse en tres tipos diferentes en función de su origen de la biomasa. Dado que los biocombustibles se obtienen del crecimiento actual de las plantas, se consideran una fuente de energía renovable. Sin embargo, la cuestión de si los biocombustibles son o no sostenibles es un tema difícil de tratar (véase energía renovable y sostenible).

El etanol es el biocombustible más común en Norteamérica, ya que la mayoría de la gasolina[3] contiene hasta un 10% de etanol. Este combustible se denomina E10, donde el número se refiere al porcentaje de etanol en el combustible. Los vehículos de combustible flexible son capaces de funcionar hasta con E85. El 15% restante de este combustible debe ser gasolina, ya que el etanol es más difícil de encender en los motores.

El uso de biocombustibles en un motor produce dióxido de carbono. Sin embargo, dado que proceden de biomasa que recientemente ha absorbido CO2 durante su crecimiento, el CO2 liberado en la combustión es el "mismo" que han absorbido. Esto hace que los biocombustibles estén mucho más cerca de la neutralidad de carbono (sin aumento neto del carbono atmosférico) que los combustibles fósiles.[4] Cualquier discrepancia restante entre el CO2 de entrada y de salida de los biocombustibles necesita un cuidadoso análisis del ciclo de vida para ser medido.

Tanto los biocombustibles como los combustibles fósiles (carbón, petróleo y gas natural) proceden de la materia orgánica, pero difieren en la fecha de muerte de la materia orgánica. Los combustibles fósiles proceden de materia orgánica que murió hace millones de años (véase la página de la escala temporal del universo), mientras que los biocombustibles proceden de materia orgánica fallecida recientemente.

Desde la perspectiva del cambio climático, los biocombustibles liberan tanto dióxido de carbono como los combustibles fósiles. Sin embargo, como el CO2 de los biocombustibles procede de la atmósfera recientemente, no cambia la cantidad de carbono que circula por el ciclo del carbono. En este ciclo, el carbono existe en la atmósfera, el océano, y la biosfera, a diferencia del carbono solidificado de la Tierra, de donde proceden los combustibles fósiles.[5] Por el contrario, los combustibles fósiles liberan el CO2 almacenado, por lo que su combustión aumenta la cantidad de dióxido de carbono en el ciclo del carbono. Por tanto, aunque la sustitución de los combustibles fósiles por biocombustibles no reducirá las emisiones de CO2 del tubo de escape de un coche, sí disminuirá drásticamente las emisiones netas de CO2.

Gráfica interactiva

La siguiente gráfica muestra la producción de energía por tipo de energía en los países del mundo. Busque o haga clic en los diferentes países para ver la cantidad de biomasa que producen como una fracción de su producción total de energía. Para ver los países que utilizan una gran cantidad de biomasa, busca los países menos desarrollados.

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Referencias

  1. Online https://upload.wikimedia.org/wikipedia/commons/7/7a/Canola_field.jpg Accessed: June 14th, 2018.
  2. Cornell University. What Are Biofuels? [Online]. Avaliable: http://www.greenchoices.cornell.edu/energy/biofuels/
  3. U.S. Energy Information Administrations. (2015). How Much Ethanol Is In Gasoline and How Does It Affect Fuel Economy? [Online]. Avaliable: http://www.eia.gov/tools/faqs/faq.cfm?id=27&t=4
  4. S. Paulson, Ph.D. (2013). Biodiesel Fuel [Online]. Avaliable: http://www.environment.ucla.edu/reportcard/article7320.html
  5. EMBO Reports. (2008). Bio Or Bust? The Economic and Ecological Cost of Biofuels [Online]. Avaliable: http://www.ncbi.nlm.nih.gov/pmc/articles/PMC2246417/

Autores y redactores

Bethel Afework, Ethan Boechler, Fatima Garcia, James Jenden, Ellen Lloyd, Richard Logan, Ashley Sheardown, Luisa Vargas Suarez, Jasdeep Toor, Jason Donev
Última actualización: 21 septiembre, 2021
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