Petróleo crudo

Fig. 1. Una muestra de petróleo crudo.[1]

El petróleo crudo es el componente líquido del petróleo y su composición varía drásticamente. Aunque las cantidades específicas de los distintos hidrocarburos varían, siempre está compuesto por una serie de hidrocarburos diferentes. Por lo general, el petróleo crudo tiene un 85% de carbono en peso, y la mayor parte del resto es hidrógeno. Dentro del petróleo crudo también hay cantidades significativas de azufre, oxígeno y nitrógeno.[2]

Formación

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El petróleo se formó hace cientos de millones de años en los antiguos océanos. En estos océanos, la materia orgánica muerta cayó al fondo del océano y se mezcló con material inorgánico. Al cabo de mucho tiempo, las bacterias descompusieron la materia orgánica en ausencia de oxígeno y la temperatura del material aumentó con el incremento de la presión que ejercía sobre él el sedimento superior. Al aumentar la presión y la temperatura, la materia orgánica se convirtió lentamente en petróleo y gas natural.[3]

Propiedades

Hay varios tipos generales de petróleo crudo. El crudo ligero contiene una cantidad significativa de líquidos de gas natural, mientras que el crudo pesado tiene pocos o ningún líquido de gas natural y, en cambio, contiene un gran número de hidrocarburos pesados. Como el petróleo crudo puede variar tanto en su composición, puede tener diferente viscosidad. Los petróleos crudos ligeros y medios pueden verterse con facilidad, son ligeramente más viscosos que el agua y este tipo de petróleo crudo puede fluir a través de la roca porosa con mayor facilidad. Por tanto, este tipo de crudo es más fácil de extraer. Por el contrario, los petróleos más pesados fluyen con menos facilidad a través de los poros de la roca y, por lo tanto, son difíciles de extraer.[4] El petróleo crudo también se puede caracterizar mediante el punto de fluidez, es decir, la temperatura más baja a la que el líquido fluye justo antes de convertirse en sólido. Un punto de fluidez más bajo es mejor que un punto de fluidez más alto, ya que indica que hay menos parafinas en el petróleo crudo y que éste fluye mejor. Además, el color de los petróleos crudos puede variar desde casi incoloro (petróleos crudos ligeros) a amarillo verdoso, rojizo o negro. Los petróleos crudos negros son muy pesados, mientras que los de otros colores tienen probablemente otros componentes no hidrocarburos -como el azufre- que cambian su color.[4] Por último, los petróleos crudos pueden oler de forma diferente según su composición. Los crudos dulces tienen un olor más parecido al de la gasolina, mientras que los crudos agrios contaminados con altos niveles de azufre huelen a huevos podridos.[4]

Refinación

El petróleo crudo en sí mismo no es extremadamente útil, por lo que se refina para producir una variedad de productos útiles. Entre estos productos se encuentran los aceites pesados para calderas industriales, el combustible, el diésel, el queroseno y la gasolina. El principal proceso de refinado utilizado para el petróleo crudo es la destilación fraccionada.[2] En este proceso, el petróleo crudo se calienta y se vaporiza y asciende por una columna vertical, y las distintas fracciones se condensan a diferentes alturas debido a sus diferentes temperaturas de condensación. Los productos restantes pueden someterse al craqueo catalítico de hidrocarburos para romper las grandes cadenas de hidrocarburos y obtener un mayor rendimiento de los componentes más ligeros, como la gasolina.

Referencias

  1. Wikimedia Commons. (May 25, 2015). Crude Oil [Online]. Available: http://commons.wikimedia.org/wiki/File:Crude_oil.JPG#/media/File:Crude_oil.JPG
  2. 2,0 2,1 R. Wolfson. (May 25, 2015) Energy, Environment and Climate, 2nd ed. New York, U.S.A.: Norton, 2012, pp. 96-97
  3. Stephen Marshak. (May 25, 2015). Earth: Portrait of a Planet, 3rd ed. New York, NY, U.S.A:W.W. Norton & Company, 2008
  4. 4,0 4,1 4,2 W.Leffler, M.Raymond. (May 25, 2015). Oil and Gas Production in Nontechnical Language, 1st Ed. Tulsa, OK, U.S.A: PennWell Corporation, 2006, pp 61-65

Autores y redactores

Jonathan Elbaz, Alba Fano-trabanco, Luisa Vargas Suarez, Jason Donev
Última actualización: 9 noviembre, 2021
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