Fig. 1. Este combustible nuclear gastado se coloca en una piscina fría para que se enfríe. [1]

El término residuos nucleares se utiliza a menudo para referirse al combustible nuclear gastado. Este término es general, ya que hay muchos tipos diferentes de residuos nucleares, pero se refiere a cualquier sustancia de desecho radiactivo que se produce a partir de procesos industriales, incluidas las centrales nucleares. Los residuos nucleares también se producen en hospitales y otras instalaciones médicas.[2]

El combustible nuclear gastado es específicamente un residuo de alta actividad, pero es el residuo en el que muchos piensan. Hay muchos grados diferentes de residuos nucleares. En general, cuanto más radiactivo es el residuo, menos hay. Las categorías de residuos son:

  • Residuos exentos: Este tipo de residuos también se denomina residuos de muy baja actividad. Este tipo de residuos es cualquier material que tenga tan poca radiactividad que no suponga una amenaza. Los residuos de este tipo incluyen el concreto de los edificios de las centrales nucleares clausuradas.[3]
  • Residuos de baja actividad: Este tipo de residuos se genera en instalaciones que utilizan isótopos radiactivos. Esto incluye a la industria de la energía nuclear, pero también a las instalaciones médicas (como hospitales o clínicas de radiología) que utilizan isótopos médicos para evaluar y tratar enfermedades como el cáncer.[2] La radiactividad de los residuos de baja actividad es mucho menos intensa que la del combustible gastado, pero su volumen es mucho mayor.[3]
  • Residuos de nivel intermedio: Estos residuos tienen suficiente radiación como para requerir un blindaje y necesitan ser manipulados con más cuidado que los residuos de baja actividad. La cantidad de residuos de nivel intermedio es mucho menor que la de los residuos de nivel bajo. Este tipo de residuos incluye el metal que rodea a las pastillas de combustible si el combustible es reprocesado.[3]
  • Residuos de alta actividad: Estos residuos son el combustible usado y el material que se ha extraído del combustible nuclear usado.[3]

Los residuos exentos, como su nombre indica, no se someten a control como residuos radiactivos, pero el resto de los tipos sí. Los diferentes niveles de residuos tienen diferentes leyes que proscriben cómo debe manejarse cada nivel.

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Referencias

  1. "File:Spent fuel in pool.jpg - Wikimedia Commons", Commons.wikimedia.org, 2018. [Online]. Available: https://commons.wikimedia.org/wiki/File:Spent_fuel_in_pool.jpg. [Accessed: 09- Aug- 2018].
  2. 2,0 2,1 Jeff C. Bryan. Introduction to Nuclear Science, 1st ed. Boca Raton, FL, U.S.A: CRC Press, 2009.
  3. 3,0 3,1 3,2 3,3 World Nuclear Association. (July 24, 2015). Radioactive Waste Management [Online]. Available: http://www.world-nuclear.org/info/Nuclear-Fuel-Cycle/Nuclear-Wastes/Radioactive-Waste-Management/