Fig. 1. Vapor saliendo de un géiser en el Parque Nacional de Yellowstone.[1]

El vapor es la fase gaseosa del agua que se forma cuando se suministra el calor latente de vaporización necesario al agua en su punto de ebullición. El vapor se crea en las centrales eléctricas a altas presiones mediante la quema de un combustible dentro de una caldera. Esta formación de vapor se observa en las centrales eléctricas de carbón, en los reactores nucleares o incluso mediante la luz solar en una central térmica solar. Este vapor es una parte importante en la generación de energía eléctrica, ya que puede utilizarse para hacer girar una turbina (que está conectada a un generador para crear energía). Cuando el vapor a alta presión pasa por las turbinas, se expande y sale a mayor velocidad pero a menor presión. La energía cinética del vapor se transfiere a la turbina en el momento del impacto.[2] El uso del vapor en estas centrales eléctricas supone alrededor del 80% del total de la electricidad mundial (para más detalles, véase aquí).[3]

El vapor desempeñó un papel muy importante en el nacimiento de la termodinámica, ya que las primeras máquinas térmicas funcionaban con vapor. La eficiencia de las primeras máquinas de vapor era muy bajo (en torno al 1%), pero su comprensión acabó avanzando hasta permitirnos aprovechar casi toda la energía posible de ellas. El vapor se utilizaba en motores alternativos para proporcionar trabajo útil, en los que se utilizaba un gran pistón, aunque los modernos (y normalmente mucho más pequeños) utilizan mucho más el gas natural y el petróleo.

Además del uso principal del vapor en la generación de electricidad, también puede utilizarse para la calefacción de espacios. Las plantas de cogeneración crean el vapor en una caldera de forma muy parecida a la de otras centrales eléctricas, pero el vapor sobrante puede transferirse a los edificios cercanos para su calefacción en lugar de la condensación habitual que se realiza en su ciclo Rankine. Nueva York cuenta con algunas de estas plantas que contribuyen a su tremendo sistema de calefacción por vapor.[4]

Ver lecturas adicionales

Referencias

  1. Wikimedia Commons. (June 2, 2015). Steam phase eruption [Online]. Available: http://commons.wikimedia.org/wiki/File:Steam_phase_eruption_of_Castle_Geyser_with_crepuscular_rays_and_shadow.jpg#/media/File:Steam_phase_eruption_of_Castle_Geyser_with_crepuscular_rays_and_shadow.jpg
  2. Electropaedia, Electricity Generation using Steam Turbines [Online], Available: http://www.mpoweruk.com/steam_turbines.htm
  3. U.S. Energy Information Administration. (2013). International Energy Statistics [Online]. Available: http://www.eia.gov/cfapps/ipdbproject/iedindex3.cfm?tid=2&pid=2&aid=12&cid=regions&syid=1980&eyid=2012&unit=BKWH
  4. Gotham Gazette, Steam [Online], Available: http://www.gothamgazette.com/index.php/government/2104-steam